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Grupos armados convierten a niños reclutados por la fuerza en 'máquinas de guerra'

(Reuters) - Los grupos armados ilegales en Colombia están utilizando a niños y adolescentes reclutados por la fuerza como "máquinas de guerra" y esclavos sexuales en medio del conflicto interno en curso en el país, dijo el viernes el gobierno.

La violencia en Colombia disminuyó después de un acuerdo de paz de 2016 con su grupo rebelde más grande, las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC), pero las guerrillas aún activas y las bandas criminales continúan apuntando a menores para el reclutamiento.

"Este crimen debe ser abolido", dijo el presidente Iván Duque en un acto conmemorativo de la convención internacional que prohíbe el uso de niños en conflictos armados. "Una de las mayores tragedias que ha visto la humanidad es el reclutamiento de menores".

Los grupos armados convierten a los niños en "máquinas de guerra, llevándolos a la crueldad de extinguir otra vida, de ser usados como escudos humanos para líderes criminales y también de ser usados como esclavos sexuales para los mismos comandantes", dijo Duque.

Entre 2018 y 2020, 313 niños, niñas y adolescentes fueron reclutados por la fuerza, según la unidad del gobierno encargada de registrar a las víctimas. Las cifras de contratación cayeron un 53% en 2020 en comparación con 2019, cuando hubo una reducción del 30% desde 2018.

Algunos niños fueron reclutados a la edad de seis años, pero el 96% tenía entre 12 y 17 años cuando fueron alistados, mostraron cifras oficiales. En los últimos tres años 520 menores han abandonado los grupos armados.

Los rebeldes del Ejército de Liberación Nacional (ELN), los excombatientes de las FARC que rechazan el acuerdo de paz y las bandas criminales fundadas por ex-paramilitares de derecha son todos culpables de reclutamiento de niños, dice el gobierno.

En algunas áreas, incluida la ciudad de Buenaventura en el Pacífico, donde la reciente violencia de las pandillas ha provocado protestas y demandas de ayuda del gobierno, el reclutamiento se ve facilitado por la pobreza y la falta de oportunidades educativas y laborales para los jóvenes.

Entre 1985 y 2020 más de 7.400 menores colombianos fueron reclutados por la fuerza y alrededor de 16.000 niños murieron en el conflicto.

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