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El rover de astrobiología Perseverance realiza un histórico aterrizaje en Marte

(Reuters) - El rover científico de la NASA Perseverance, el laboratorio de astrobiología más avanzado jamás enviado a otro mundo, atravesó la atmósfera marciana el jueves y aterrizó con seguridad en el suelo de un vasto cráter, su primera parada en una búsqueda de rastros vida microbiana en el Planeta Rojo.

Los gerentes de la misión del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA cerca de Los Ángeles estallaron en aplausos y vítores cuando las señales de radio confirmaron que el rover de seis ruedas había sobrevivido a su peligroso descenso y llegó a su zona objetivo dentro del cráter Jezero, sitio de un lecho de un lago marciano desaparecido hace mucho tiempo.

El vehículo robótico navegó por el espacio durante casi siete meses, cubriendo 293 millones de millas (472 millones de km) antes de perforar la atmósfera marciana a 12,000 millas por hora (19,000 km por hora) para comenzar su aproximación al aterrizaje en la superficie del planeta.

Momentos después del aterrizaje, Perseverance transmitió sus primeras imágenes en blanco y negro desde la superficie marciana, una de ellas mostrando la sombra del rover proyectada en el desolado y rocoso lugar de aterrizaje.

Debido a que las ondas de radio tardan 11 minutos en viajar de Marte a la Tierra, el rover del tamaño de un SUV ya había llegado a la superficie marciana cuando su llegada fue confirmada por señales transmitidas a la Tierra desde uno de los varios satélites que orbitan alrededor de Marte.

El descenso y aterrizaje autoguiado de la nave durante una compleja serie de maniobras que la NASA denominó "los siete minutos del terror" se erige como la hazaña más elaborada y desafiante en los anales de los vuelos espaciales robóticos.

"Realmente es el comienzo de una nueva era", dijo el administrador asociado de ciencia de la NASA, Thomas Zurbuchen, durante la transmisión del evento por Internet.

El aterrizaje representó la parte más arriesgada de un esfuerzo de dos años y $ 2.7 mil millones cuyo objetivo principal es buscar posibles signos fosilizados de microbios que pueden haber florecido en Marte hace unos 3.000 millones de años, cuando el cuarto planeta desde el sol era más cálido, más húmedo y potencialmente hospitalario para la vida.

Los científicos esperan encontrar biofirmas incrustadas en muestras de sedimentos antiguos que Perseverance está diseñado para extraer de la roca marciana para su análisis futuro en la Tierra, los primeros especímenes de este tipo recolectados por la humanidad en otro planeta.

Se planean dos misiones posteriores a Marte para recuperar las muestras y devolverlas a la NASA en la próxima década.

El aterrizaje del jueves fue un triunfo para un Estados Unidos cansado por la pandemia en las garras de la dislocación económica causada por la crisis de salud pública COVID-19.

BÚSQUEDA DE VIDA ANTIGUA

Los científicos de la NASA han descrito a Perseverance como la más ambiciosa de las casi 20 misiones estadounidenses a Marte que se remontan al paso de la nave espacial Mariner en 1965.

Más grande y equipado con más instrumentos que los cuatro rovers de Marte que lo preceden, Perseverance se basa en hallazgos previos de que el agua líquida alguna vez fluyó sobre la superficie marciana y que el carbono y otros minerales alterados por el agua y considerados precursores de la evolución de la vida estaban presentes. .

La carga útil de Perseverance también incluye proyectos de demostración que podrían ayudar a allanar el camino para una eventual exploración humana de Marte, incluido un dispositivo para convertir el dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno puro.

La herramienta en forma de caja, la primera construida para extraer un recurso natural de uso directo para los humanos de un entorno extraterrestre, podría resultar invaluable para el futuro soporte de la vida humana en Marte y para producir propulsores de cohetes para llevar a los astronautas a casa.

Otro prototipo experimental llevado por Perseverance es un helicóptero en miniatura diseñado para probar el primer vuelo controlado y motorizado de un avión en otro planeta. Si tiene éxito, el helicóptero de 4 libras (1,8 kg) podría conducir a una vigilancia aérea a baja altitud de mundos distantes, dijeron las autoridades.

La naturaleza temeraria del descenso del rover a la superficie marciana, en un sitio que la NASA describió como tentador para los científicos y especialmente peligroso para el aterrizaje, fue un logro trascendental en sí mismo.

La nave espacial de múltiples etapas que transportaba el rover se elevó hacia la parte superior de la atmósfera marciana a casi 16 veces la velocidad del sonido en la Tierra, en ángulo para producir elevación aerodinámica mientras los propulsores de reacción ajustaban su trayectoria.

El inflado de un paracaídas supersónico y discordante ralentizó aún más el descenso, dando paso al despliegue de un vehículo de "grúa aérea" propulsado por cohetes que voló a un lugar de aterrizaje seguro, bajó el rover con ataduras y luego voló para estrellarse a una distancia segura.

El predecesor inmediato de Perseverance, el rover Curiosity, aterrizó en 2012 y permanece en funcionamiento, al igual que el módulo de aterrizaje estacionario InSight, que llegó en 2018 para estudiar el interior profundo de Marte.

La semana pasada, sondas separadas lanzadas por los Emiratos Árabes Unidos y China alcanzaron la órbita marciana. La NASA tiene tres satélites de Marte en órbita, junto con dos de la Agencia Espacial Europea.

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