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Empresas de energía apuestan por el hidrógeno, pero el día de pago está muy lejos

(Reuters) - Los gobiernos y las empresas de energía están apostando a que el hidrógeno limpio desempeñe un papel de liderazgo en los esfuerzos por reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, pero sus usos y costos futuros son muy inciertos.

"Sin hidrógeno para 2050 no podemos aspirar a ser una economía neta cero (carbono)", dijo el director ejecutivo de Royal Dutch Shell, Ben van Beurden, en la conferencia en línea CERAWeek esta semana.

El elemento más abundante del universo, el hidrógeno, se ha promocionado durante décadas como una alternativa a los combustibles fósiles, pero los intentos de comercializarlo para su uso en vehículos e industrias han fracasado en gran medida.

Hasta ahora, la producción a escala comercial ha sido de gas natural o carbón y es un nicho de mercado utilizado principalmente en la refinación de petróleo y la industria pesada.

Pero el llamado hidrógeno azul, donde las emisiones de carbono de su producción no se liberan a la atmósfera, y el hidrógeno verde, que se fabrica con energía renovable, están atrayendo un gran interés como una alternativa limpia al gas natural que se puede utilizar para calentar hogares, la industria pesada y el transporte.

La Unión Europea, Gran Bretaña, Japón y Corea del Sur, así como las principales empresas de petróleo y gas, como Royal Dutch Shell, BP y Total, han establecido planes para invertir fuertemente en hidrógeno.

En la provincia canadiense de Quebec, donde la energía hidroeléctrica es abundante, el hidrógeno verde será una realidad, dijo el ministro de Recursos Naturales de Canadá, Seamus O'Regan. Canadá dio a conocer el año pasado una estrategia de hidrógeno que podría valer 40.000 millones de dólares.

Pero convertir el almacenamiento, las tuberías, los hornos y las calderas de gas natural en hidrógeno será un proceso largo y costoso.

"El hidrógeno no será la solución para todos y cada uno ... no es la fórmula mágica que resuelve todos los problemas", dijo en la conferencia el director ejecutivo de Siemens Energy, Christian Bruch.

"No veo realmente una viabilidad comercial a gran escala antes de 2025 o incluso al final de la década", agregó Bruch. "Aún queda mucho camino por recorrer para demostrar que tenemos sistemas resistentes y confiables".

Un desafío es el costo de producir hidrógeno verde, que no puede competir con el gas natural o con el hidrógeno producido a partir del gas natural.

Conocido como hidrógeno gris, el hidrógeno producido a partir de gas natural o carbón en un proceso que emite altos niveles de dióxido de carbono, es la forma más común de combustible que se produce en la actualidad y cuesta alrededor de $ 1 por kilogramo.

El hidrógeno azul más limpio, que captura y almacena el dióxido de carbono, cuesta entre 2 y 3 dólares por kg de producción, mientras que el hidrógeno verde, basado en el uso de energía limpia y electrólisis para extraer hidrógeno del agua, cuesta alrededor de 5 dólares por kg, dijo el director de innovación de BP. ingeniería, dijo David Eyton.

Dijo que transportar hidrógeno también era costoso incluso si se convierte en líquido en forma de amoníaco, que la compañía petrolera nacional de Arabia Saudita, Aramco, ha comenzado a ofrecer a los clientes.

"El hidrógeno es caro de transportar. Entonces, si puede usarlo localmente, es mucho más sensato que enviarlo a larga distancia", dijo Eyton.

Van Beurden de Shell también dijo que el hidrógeno era por ahora un negocio muy pequeño.

"Se ampliará, y pasará mucho tiempo antes de que sea un negocio lo suficientemente grande como para comenzar a hacer una diferencia real en una especie de escala planetaria", dijo.

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