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Papa Francisco inicia viaje arriesgado, insta a Irak a poner fin a la violencia

(Reuters) - El papa Francisco comenzó su viaje al extranjero más arriesgado el viernes, volando a Irak en medio de la seguridad más estricta jamás vista para una visita papal para apelar a los líderes y al pueblo del país para que pongan fin a la violencia militante y los conflictos religiosos.

El país ha desplegado miles de personal de seguridad para protegerlo durante la visita, que se produce después de una serie de ataques con cohetes y bombas suicidas y un aumento en los casos de COVID-19.

Incluso antes de aterrizar, Francis dijo a los periodistas en su avión que se sentía obligado a realizar lo que llamó un viaje "emblemático" a pesar de las dificultades porque el país "ha sido martirizado durante tantos años".

En la bienvenida oficial en el palacio presidencial, Francisco, de 84 años, cojeando por lo que parecía ser un nuevo brote de su dolorosa ciática, hizo un llamado apasionado a los iraquíes para que finalmente dieran una oportunidad a los pacificadores.

"Que se silencie el choque de armas ... que se ponga fin a los actos de violencia y extremismo", dijo.

El presidente Barham Salih agradeció al Papa por realizar la primera visita papal a Irak "a pesar de las muchas recomendaciones de retrasar" debido a la pandemia y otros desafíos en "nuestro país herido".

El hecho de que el Papa viniera de todos modos "multiplica el valor de esta visita para el pueblo iraquí", dijo el presidente.

Cientos de personas se reunieron en pequeños grupos para verlo ser conducido a Bagdad en un BMW a prueba de balas, una salida para un Papa que normalmente insiste en usar autos pequeños y normales.

Una caravana de decenas de vehículos lo acompañó fuera del recinto del aeropuerto, que recientemente fue objeto de cohetes de grupos milicianos.

En su discurso en el palacio, Francisco, que parecía cansado al comienzo de su primer viaje al extranjero en 16 meses, criticó los intereses de facciones y extranjeros que han desestabilizado a Irak y la región en general y han golpeado más duramente a la gente común.

"Irak ha sufrido los efectos desastrosos de las guerras, el flagelo del terrorismo y los conflictos sectarios a menudo basados en un fundamentalismo incapaz de aceptar la coexistencia pacífica de diferentes grupos étnicos y religiosos", dijo Francisco.

Más tarde rindió homenaje a las personas muertas en ataques motivados por la religión, visitando una iglesia de Bagdad donde hombres armados islamistas mataron a unos 50 fieles en 2010.

Sus muertes fueron un recordatorio de que "la violencia o el derramamiento de sangre son incompatibles con las auténticas enseñanzas religiosas", dijo.

La seguridad de Irak ha mejorado desde la derrota del Estado Islámico en 2017, pero el país sigue siendo un escenario para el ajuste de cuentas global y regional, especialmente una amarga rivalidad entre Estados Unidos e Irán que se ha desarrollado en suelo iraquí.

La invasión estadounidense de 2003, después de años de sanciones internacionales y una guerra devastadora con Irán instigada por el ex líder Saddam Hussein en la década de 1980, sumió a Irak en un conflicto sectario y una mala gestión crónica que lo ha afectado desde entonces.

'TODOS NECESITAMOS ESTA VISITA'

El torbellino de la gira de cuatro días del Papa lo llevará en avión, helicóptero y automóvil a cuatro ciudades, incluidas áreas a las que la mayoría de los dignatarios extranjeros no pueden llegar, y mucho menos en tan poco tiempo.

"Esta visita es única. Estamos emocionados, y todos necesitamos esta visita, todos los iraquíes la necesitan", dijo un cristiano iraquí de Bagdad, Magin Derius.

La comunidad cristiana de Irak, una de las más antiguas del mundo, ha caído a unos 300.000 desde aproximadamente 1,5 millones hace unos 20 años.

El sábado, el Papa celebrará una reunión sin precedentes con el principal clérigo musulmán chiíta de Irak, el gran ayatolá Ali al-Sistani, en la ciudad sureña de Najaf. También visitará Ur, lugar de nacimiento del profeta Abraham, venerado por cristianos, musulmanes y judíos, y volverá a decir misa en Bagdad.

El domingo, Francisco viaja hacia el norte, a Mosul, un antiguo bastión del Estado Islámico, donde las iglesias y otros edificios todavía llevan las cicatrices del conflicto.

Desde la derrota de los militantes del Estado Islámico en 2017, Irak ha experimentado un mayor grado de seguridad, aunque la violencia persiste, a menudo en forma de ataques con cohetes por parte de milicias alineadas con Irán contra objetivos estadounidenses, y acción militar estadounidense en respuesta.

El Estado Islámico sigue siendo una amenaza. En enero, un ataque suicida reivindicado por el grupo militante sunita mató a 32 personas en el ataque de este tipo más mortífero de Bagdad en años.

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