Economía

Picos de precios de los alimentos hacen que la inflación ascienda en mercados emergentes

(Reuters) - Para Cleanne Brito Machado, al igual que millones de personas en los países en desarrollo de todo el mundo, comprar alimentos básicos como arroz, frijoles, aceite o patatas ahora significa tomar decisiones difíciles.

"El carrito de compras se está volviendo mucho más pequeño y estamos pagando mucho más", dijo la mujer de 41 años, que trabaja como empleada doméstica en Brasilia, la capital de Brasil. "Tuvimos que renunciar a los viajes pequeños, a visitar a la familia los fines de semana y no hemos podido ahorrar dinero para emergencias o para tener en el banco".

Una combinación de depreciación de la moneda, aumento de los precios de las materias primas y trastornos del coronavirus hizo que la inflación de los alimentos se disparara un 14% el año pasado en la economía más grande de América Latina, el mayor aumento en casi dos décadas. La cifra principal enmascara aumentos en los productos básicos, como un salto del 76% en el arroz o una duplicación de los precios del aceite de soja.

Otros países en desarrollo, desde Turquía hasta Nigeria, también registraron saltos de dos dígitos en la inflación de los alimentos. Los principales exportadores de trigo y maíz, como Rusia o Argentina, han introducido restricciones o impuestos para preservar las existencias nacionales, exacerbando las presiones en otros lugares.

Los datos de las Naciones Unidas mostraron que los precios de los alimentos alcanzaron máximos de seis años en enero después de subir durante ocho meses consecutivos.

El regreso no deseado de las presiones sobre los precios de los alimentos ha puesto a los responsables políticos y a los inversores en alerta máxima, preocupados por lo que significa para la inflación en general mientras las economías aún se están recuperando de la crisis del coronavirus.

"Los bancos centrales estarán observando el nivel de los precios de los alimentos con bastante atención durante los próximos meses porque tendrán que tomar una decisión sobre si responder a esto o no", dijo Manik Narain, jefe de estrategia de mercados emergentes de UBS.

Los alimentos son el elemento más importante de las canastas inflacionarias en muchos mercados emergentes, y representan alrededor de la mitad en países como India o Pakistán en comparación con menos del 10% en los Estados Unidos.

El aumento de los precios de los alimentos ha contribuido al malestar social en el pasado. Se espera que los efectos del cambio climático exacerben las fluctuaciones de los precios y el aumento de los precios de la energía se suma a la presión.

Para aquellos como Machado, las facturas de alimentos más altas dejan menos para gastar en otros bienes, reduciendo la demanda de artículos desde viajes hasta salir a comer.

Muchos países ya han visto ingresos en divisas de sectores como el cráter del turismo y carecen de la capacidad de sus pares más ricos para impulsar el estímulo.

Para los bancos centrales, la tentación puede ser dejar que la inflación suba y mantener las condiciones monetarias relajadas para respaldar el crecimiento, dicen los analistas.

"Es un equilibrio muy difícil: los gobiernos de los mercados emergentes están condenados si lo hacen y condenados si no lo hacen", dijo David Rees, economista senior de mercados emergentes de Schroders.

"Como formulador de políticas, ¿elige apoyar a su población o elige mantener contentos a los mercados?"

Las economías desarrolladas generalmente ven la inflación de los alimentos como transitoria. Pero en los países en desarrollo, los aumentos persistentes de los precios de los alimentos en el período previo a la crisis financiera de 2008 elevaron la inflación subyacente, lo que provocó años de aumentos de las tasas de interés.

CUENTO CON MORALEJA

En Estambul, el vendedor del mercado de alimentos Seref Geyik dice que ha visto el efecto de los horarios de apertura interrumpidos por la pandemia y el aumento de los precios al por mayor de frutas y verduras.

"Los consumidores se están inclinando por puestos más baratos, no buscan productos de buena calidad", dijo el hombre de 53 años.

Al depender en gran medida de los alimentos no procesados importados, Turquía experimentó una aceleración en los precios de los alimentos desde agosto, cuando la lira registró pérdidas mensuales del 5% o más frente al dólar.

Con casi toda su energía también importada, el aumento de los precios de la energía desde principios de noviembre se ha sumado a la presión. Mientras tanto, el clima seco ha obstaculizado la producción de algunos cultivos locales, desde avellanas y castañas hasta albaricoques y aceitunas.

La experiencia de Turquía de una inflación crónicamente alta hace dos décadas es una advertencia sobre cómo las presiones sobre los precios pueden descarrilar el crecimiento económico y destruir la confianza de los hogares y los inversores.

El nuevo gobernador del banco central, Naci Agbal, ha puesto en marcha un departamento dedicado a controlar los precios de los alimentos y la agricultura para que sirva como un sistema de "alerta temprana".

En enero, el banco central de Brasil abandonó la guía a futuro de que las tasas se mantendrían bajas después de que el real se viera bajo presión y los mercados de bonos se vendieran. En un guiño al cambio de prioridades, la vicegobernadora Fernanda Nechio dijo que mantener la inflación bajo control ha ayudado a sacar a un gran número de personas de la pobreza.

Los analistas predicen que Rusia y Sudáfrica harán el mismo viaje.

Manteniendo las tasas de interés sin cambios en diciembre, la gobernadora del banco central de Rusia, Elvira Nabiullina, señaló los efectos secundarios de un aumento en los precios mundiales de los alimentos y el rublo más débil.

Pocos esperan que las presiones se alivien pronto, ya que la demanda china, que envió los precios mundiales de los cereales a un máximo de seis años, muestra pocas señales de disminuir.

Los aumentos de los precios del arroz provocaron disturbios en varios países durante la crisis alimentaria de 2008, y la inflación de los alimentos contribuyó a las revueltas de la Primavera Árabe hace una década.

"Hemos visto en el pasado casos de protestas aparentemente desencadenadas al menos por alzas en los precios de los alimentos, (especialmente) cuando los precios de los alimentos básicos están aumentando", dijo la directora general de Moody's, Marie Diron.

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